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Rosetta va quitter la scène sur un crash final

Une fin spectaculaire pour une mission spatiale historique: la sonde européenne Rosetta va s’écraser volontairement vendredi à la mi-journée sur la comète Tchouri, signant la fin d’une odyssée spatiale de plus de douze ans. Décidée en 1993 par l’Agence spatiale européenne, la mission est auréolée de plusieurs succès: Rosetta est la première sonde à avoir escorté une comète dans sa course, pendant plus de deux ans. Elle a récolté une abondante moisson de données qui occuperont les scientifiques « pendant des décennies », selon l’ESA.
Son petit robot-laboratoire Philae a réalisé le 12 novembre 2014 une première historique en se posant sur un de ces petits corps qui sont parmi les plus primitifs du système solaire.
La mission Rosetta vise à mieux comprendre la formation du système solaire. Les comètes sont apparues il y a 4,5 milliards d’années et sont en quelque sorte restées dans le « congélateur » de l’espace pendant quasiment tout ce temps. Ce qui en fait des témoins d’exception.
Lancée en mars 2004, Rosetta, qui a parcouru 7,9 milliards de kilomètres, escorte depuis août 2014 la comète Tchourioumov-Guérassimenko. Mais celle-ci s’éloigne dorénavant de plus en plus du Soleil.
Dotée de grands panneaux solaires, la sonde commence à manquer de puissance. L’ESA a donc choisi de mettre fin de façon à la mission pendant qu’elle contrôle encore la sonde et que celle-ci a encore assez de puissance pour travailler.
Le drame se joue à 720 millions de kilomètres de la Terre. Rosetta est commandée à distance par le Centre européen d’opérations spatiales (ESOC) à Darmstadt (Allemagne).
Vers 22H50 jeudi heure de Paris), alors que la sonde se trouvait à 19 kilomètres de Tchouri, Rosetta a allumé ses propulseurs pour se mettre sur une trajectoire la menant directement en collision avec la tête de la comète qui a la forme d’un canard de bain.
Sur la fin, sa vitesse atteindra 90 centimètres par seconde (3,2 km/heure) soit la vitesse de la marche humaine. « L’impact contrôlé » de la sonde sur la comète est attendu vendredi aux alentours de 12H40.

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