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Nucléaire: un Institut américain identifie une usine nord-coréenne cachée

Des chercheurs américains ont expliqué vendredi avoir peut-être identifié une usine nord-coréenne cachée d’enrichissement d’uranium par centrifugation gazeuse, dont la Corée du Nord se serait servie au début de son programme nucléaire illicite. L’Institut pour la science et la sécurité internationale (ISIS), basé à Washington, explique qu’en cas d’accord futur avec la Corée du Nord sur le démantèlement de son programme d’armements nucléaires, l’identification de ses installations secrètes serait essentielle.
La Corée du Nord avait révélé pour la première fois en 2010 l’existence d’un programme d’enrichissement par centrifugation gazeuse sur son site de Yongbyon. Elle avait dans le même temps démenti les craintes d’analystes que ce complexe ne fasse en fait partie d’un réseau bien plus large d’usines plus petites.
Vendredi, l’Institut a déclaré avoir peut-être identifié une usine qui a pu être une pièce importante du programme d’enrichissement de la Corée du Nord dans les années 1990 et au début des années 2000.
A partir d’informations recueillies auprès de sources chinoises, d’un transfuge nord-coréen de haut rang, et de responsables américains « au courant », ainsi que sur le fondement de l’analyse d’images satellites, l’ISIS a ciblé une base de l’armée de l’air située à environ 45 kilomètres à l’ouest de Yongbyon.
L’usine d’enrichissement était le plus vraisemblablement située dans un lieu souterrain au sud-est de la base aérienne. Elle a pu contenir jadis entre 200 et 300 centrifugeuses mais l’ISIS ne dispose « d’aucune information » lui permettant de savoir si elle fonctionne toujours comme une usine d’enrichissement.
Selon les spécialistes, la Corée du Nord a commencé ses activités d’enrichissement au début des années 1990 grâce l’aide cruciale d’experts pakistanais. Selon David Albright, président de l’ISIS, des spécialistes pakistanais ont fourni en fait à Pyongyang un « kit de départ pour les centrifugeuses ».
Enrichir de l’uranium laisse moins de traces que le plutonium. Ces opérations peuvent être menées en utilisant des cascades de centrifugeuses dans des bâtiments relativement petits qui ne dégagent aucune chaleur, ce qui les rend plus difficiles à détecter.
La possibilité que la Corée du Nord dispose, ou pourrait disposer, d’usines d’enrichissement d’uranium dissimilées à travers son territoire porterait atteinte à la crédibilité de tout accord futur avec Pyongyang sur un programme d’aide contre la dénucléarisation.

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