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Des nanovoitures bientôt en piste pour une course automobile

C’est une course automobile internationale totalement inédite: fin avril, quatre « bolides » invisibles à l’œil nu et constitués de quelques centaines d’atomes seulement vont concourir en France sur une piste 50.000 fois plus fine que l’épaisseur d’un trait de stylo à bille… Organisée par le CNRS (Centre national de la recherche scientifique), la « Nanocar Race » se déroulera pendant 36 heures les 28 et 29 avril à Toulouse. Il sera possible de la suivre en direct sur YouTube.

« C’est une première mondiale! », s’exclame Christian Joachim, directeur de recherche CNRS, qui a eu l’idée de cette compétition de « molécules-voitures ». Elles avancent avec l’énergie d’une impulsion électrique, fournie par un microscope qui utilise un phénomène relevant de la mécanique quantique, « l’effet tunnel ».

Cette initiative n’est pas juste celle de savants passionnés qui s’amuseraient à jouer aux petites voitures. Les chercheurs s’attendent à ce que le déroulement de la course soit riche en enseignements.

« Le but c’est d’essayer de contrôler le mouvement mécanique d’une molécule de quelques nanomètres », déclare M. Joachim. Le jour où on y parviendra, « on pourra créer des moteurs hyper miniaturisés qui pourront avoir toutes sortes d’applications », souligne-t-il.

Sur neuf concurrents inscrits, les organisateurs en ont pré-sélectionné six qui seront présents à Toulouse une dizaine de jours avant la course pour les derniers entraînements, indique M. Joachim. Il y a bien sûr une équipe française mais aussi une allemande, une japonaise, une suisse, une américaine et une américano-autrichienne.

D’ici l’épreuve, les organisateurs devront en éliminer encore deux car la piste ne dispose que de quatre couloirs.

Tout va se dérouler à l’échelle du nanomètre – c’est-à-dire du milliardième de mètre – dans les locaux du Centre d’élaboration de matériaux et d’études structurales (Cemes).

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